Цистерианский орден – третье и наиболее популярное ответвление средневекового монашества. Он был основан в Сито в 1098 году св. Робертом Молемским, который по велению Папы после создания ордена вернулся в Молем. Остальные монахи, вошедшие в состав ордена, остались в Сито под началом св. Альбериха и св. Стефана Гардина. В 1112 г. в Сито прибыл св. Бернард с тридцатью братьями. Цистерианство распространялось так быстро, что в 1153 году, когда св. Бернард умер, на территории Европы вплоть до Балкан и Святой Земли существовало 343 монастыря строгого устава.

Цистерианцы ввели новую систему управления, которая впоследствии была взята в качестве примера многими монашескими орденами. Они также сумели адаптировать монашеский образ жизни к современным условиям. Это помогло цистерианству сохраниться до настоящего момента. От основного учения св. Бернарда они взяли все, что было полезно, а то, что мешало достигать той или иной цели, поставленной орденом, упраздняли. Это не приводило к «расколу» цистерианства, поскольку основные правила были непреложны для всех церквей и аббатств, хотя многие из них имели право вносить свои изменения в способы реализации принципов монашеского ордена.

Цистерианцы стремились к простоте и аскетизму, они меньше занимались переписыванием книг, но больше трудились физически, их богослужения отличались относительной непродолжительностью. Монахи цистерианского ордена вели отшельнический образ жизни, то есть жили общиной, полностью отделенной от мира. Несмотря на такое четкое следование заветам св. Бернарда, цистерианцы все-таки вносили некоторые изменения, стремясь подчинить все созерцательному и аскетическому образу жизни. Для них было важно полное отделение от внешнего мира, поэтому цистерианские монастыри, где монахи жили в духе затворничества, всегда располагались в отдаленных местах. Свой аскетизм они выражали в тяжелом труде. Чтобы соответствовать идее созерцания, они отказались от всех форм апостольского и священнического служения, соблюдали вечное молчание и не заботились о здоровье. Бедность для монахов была важна не только для достижения внутренней отрешенности и истребления внутреннего духа собственности. Цистерцианцы исповедовали нищету как средство личного самоограничения, а аскетизм у них свидетельствовал о принадлежности к общине. Однако эти идеи не превращались в крайность, поскольку цистерианцы постоянно трудились, стремясь соответствовать званию «истинного монаха», который, по мнению св. Бенедикта, постоянно должен заниматься ручным трудом. Цистерианцы занимались земледелием, возделывали злаковые культуры, виноград, выпекали хлеб, делали сыр и другие продукты питания.

Аскетизм проявлялся и в храмовом убранстве: монахи упразднили излишние украшения, которые были характерны для большинства аббатских церквей, в их храмах прослеживалась четкость форм и линий, простота и строгость. Самой главной целью цистерианцев было следование правилам учения св. Бернарда: жизнь в постоянной молитве и физическом труде.

И все-таки в некоторой степени идеи монахов-цистерианцев отличались от учения св. Бернарда. Они во многом смотрели на себя как на паломников на пути, ведущем в Небо, и были в постоянной готовности ко Второму Пришествию Христа, они избавлялись по мере возможности от всех земных забот и привязанностей. Тем не менее цистерианцы всегда сохраняли глубокую любовь ко всему живому и проявляли чуткость к человеческим нуждам.