Производные углеводородов, содержащие в молекуле одну или несколько гидроксильных групп (—ОН) у насыщенных атомов углерода. В зависимости от характера углеводородного радикала спирты могут быть ациклическими или алифатическими (например, метиловый спирт, этиловый спирт, аллиловый спирт), алициклическими (циклогексанол), жирноароматическими (бензиловый спирт) и гетероциклическими. По числу ОН-групп в молекуле различают спирты одноатомные (алкоголи), двухатомные (гликоли), трехатомные (глицерин), четырехатомные (пентаэритрит) и другие многоатомные спирты ( гекситы, ксилит). Названия спиртов обычно производят от названий соответствующих углеводородных радикалов: CH3—OH (метиловый спирт), C2H5—OH (этиловый спирт), C3H7—OH (пропиловый спирт) и т.д. Некоторые спирты имеют тривиальные названия, например, этиловый спирт называется винным, метиловый спирт – древесным.

Спиртами называются некоторые лекарственные средства, не имеющие отношения к этому классу соединений. Например, борный, камфорный и салициловый спирты представляют собой соответственно растворы борной кислоты, камфоры и салициловой кислоты в этиловом спирте, нашатырный спирт – водный раствор аммиака.

Низшие одноатомные алифатические спирты – бесцветные жидкости, высшие (начиная с С12) – твердые вещества. Спирты C1–C3 обладают характерным алкогольным запахом и жгучим вкусом, C4–C5 – сладковатым удушливым запахом (они придают неприятный запах сивушному маслу); высшие спирты не имеют запаха. Простейшие гликоли и глицерины – вязкие жидкости. В жидком и твердом состоянии молекулы спиртов связаны водородными связями. Этим обусловлены их аномально высокие температуры кипения (например, CH3OH кипит при 64,7°С, тогда как CH3SH – при 6°С). Спирты хорошо растворяются во многих органических растворителях и сами обладают хорошей растворяющей способностью. Неограниченно смешиваются с водой одноатомные спирты (C1–C3), гликоли (до C7), глицерин; растворимость в воде спиртов (C4–C5) ограничена, высшие спирты нерастворимы.

Спирты широко распространены в природе в свободном состоянии и в виде сложных эфиров. Например, жиры – эфиры глицерина; воски – эфиры высших алифатических спиртов; фенилэтиловый спирт и ментол – составные части соответственно розового и мятного эфирных масел; цетиловый спирт найден в пчелином воске, эфир бензилового спирта и уксусной кислоты (бензилацетат) – в эфирном масле цветов жасмина. Спирты – важный в практическом отношении класс органических соединений. Они служат полупродуктами в производстве красителей, синтетических волокон, пластических масс, лакокрасочных материалов, моющих средств, пластификаторов, эмульгаторов, лекарственных препаратов и т.д. Спирты применяют как растворители для приготовления алкилирующих агентов и др. Низшие алифатические спирты обладают слабым наркотическим действием, некоторые спирты ядовиты (например, метиловый спирт, этиленгликоль).