Пустыня Атакама – одно из красивейших мест в мире. Она расположена в Северном Чили, между Андами и Тихим океаном. Протяженность пустыни вдоль побережья Северного Чили составляет 965-1126 км. Горы Кордильера-де-ла-Коста достигают в высоту примерно 1500 м, а самые высокие пики поднимаются до 2000 м, препятствуя приходу дождей. На западе горы круто снижаются к берегу, образуя обрывы высотой до 500 м. Атакама явялется высокогорной впадиной. Она не совсем похожа на ту песчаную и жаркую местность, которая возникает в сознании человека при мысли о пустыне. На востоке край пустыни – склоны Прекордильеры – обрамляют конусы выноса, преимущественно состоящие из гальки. Есть также и песчаные конусы, которые в некоторых местах образуют барханы. Пустыня Атакама – крайне засушливое место. Хотя некоторое количество осадков все же достигает ее, эта влага очень быстро испарятся или уходит под землю. Тем не менее, в пустыне совсем не жарко, средняя температура летом составляет +19 °С на побережье океана, а в той части Атакамы, что расположена на большей высоте, еще холоднее.

По статистике, сильный дождь в районе пустыни Атакама бывает два-четыре раза в столетие, но осадки все-таки выпадают там, хотя редко и мало. Кроме того, в этой местности очень часты туманы, поскольку побережье Чили омывается холодным течением Гумбольдта, направляющимся на север из Антарктики. Это течение делает воздух над океаном холоднее, чем в более высоких слоях атмосферы, и такие условия приводят к возникновению туманов и повышенной облачности без дождя. Нельзя сказать, что в пустыне полностью отсутствует вода: в отдельных районах там существуют артезианские воды, но они не пригодны для употребления из-за высокого содержания бора.

Раз в четыре года пустыня Атакама в предгорьях Анд расцветает причудливым ковром. Цветы самых разных форм и расцветок распускаются в то время, когда климатический феномен «Эль Ниньо» – теплое сезонное поверхностное течение в восточной части Тихого океана – приносит в Атакаму дожди. Примерно за два дня в пустыне выпадает многолетняя норма осадков, тогда как это место считается самым засушливым в мире. По мнению ученых, семена цветов в эту область приносились ветрами и животными в течение долгого времени, скапливались среди камней, и в результате Атакама из «лунной» пустыни, как ее часто называют из-за проводимых там испытаний роботов, предназначенных для поиска жизни на других планетах, превратилась в цветущую долину.