Всем известно, что русский народ у людей во всем мире ассоциируется не только с матрешками, самоварами, валенками, балалайками и прочими образцами народного творчества, но и с пьянством как неотъемлемой чертой русского образа жизни. А что, разве в других странах употребляют меньше спиртного? Неужели беспробудное пьянство всегда было «любимым занятием» русского народа?

На самом деле это не так. И русские пьют не больше, чем, например, ирландцы или финны (последние особенно преображаются из непьющей нации в пьющую, когда приезжают в Россию). И не всегда употребление крепких напитков было на Руси таким культом, как сейчас. До X века русские употребляли напитки, содержащие незначительное количество спирта, такие как брага, мед, пиво, квас. Крепость их не превышала 1-6 градусов, поэтому эти напитки не вызывали сильного опьянения, а легкий хмель в голове проходил очень быстро. Затем, в X веке, на русскую землю стали привозить вино из Византии. Однако его пили разбавленным водой, да и доступно оно было только представителям знати, поскольку стоило дорого и требовало особых условий при перевозке.

В то время крепкий алкоголь еще не производили нигде в мире. Он был изобретен только в IX веке арабским медиком и химиком Разесом. Причем вплоть до XVI века в Европе перегнанный алкоголь являлся лекарством, которое продавалось в аптеках. В России он стал напитком только в XVI веке, а до этого спиртное производили дома, и напиваться было не принято. Из крепких напитков употребляли пиво и мед. Причем простые люди пили их только по праздникам, например на Пасху. Производство алкоголя являлось обрядом, поэтому и его распитие также носило коллективный ритуальный характер. Те же, кто нарушал общепринятые правила, то есть позволял себе выпить лишнего в праздник или употреблял спиртное в будничные дни, наказывались и могли быть даже отлучены от церкви.

Перемены в обычаях русского народа начались под влиянием царя Ивана IV Грозного в 1552 году, который по возвращении из Казани с победой открыл первый царский кабак в Москве. Далее царь предписал всем торговцам спиртным прекратить свободную продажу и открывать специальные питейные заведения – кабаки. Поначалу в кабаках веселились опричники и представители знати, но затем вышел государственный запрет на домашнее производство хмельных напитков крестьянами и посадскими людьми. До возникновения кабаков на Руси существовали подобные заведения, однако они предназначались для отдыха и общения, в них можно было хорошо поесть. Такие места назывались корчмами. Кабак же коренным образом отличался от корчмы: в нем продавали исключительно спиртное, и предназначался он именно для употребления хмельных напитков. Более того, на каждый кабак государством был установлен определенный налог, который должен был непременно собираться независимо от каких-либо условий (у народа не было денег на «отдых» в кабаке, большинство и вовсе не желало становиться пьяницами). В случае недобора положенной суммы денег с управляющими кабаков жестоко расправлялись.

Некоторые историки полагают, что такое насильственное спаивание населения началось при Иване IV по причине татарского влияния (кабак – явление татарской культуры). Но есть и иная точка зрения, согласно которой причиной возникновения традиции пьянства стала не только целенаправленная политика царя. Если взять, к примеру, предыдущих правителей на Руси – Ивана III и Василия III – то они, наоборот, предпринимали серьезные меры по ограничению распития спиртного. Скорее всего, склонность к чрезмерному употреблению веселящих напитков у русских людей была всегда. С расширением границ страны при Иване Грозном и с превращением Московской Руси в империю возникла необходимость в тотальном контроле населения, тем более что значительная часть его была совершенно другой национальности. Кроме того, за счет пристрастия к хмельным напиткам из народа «выкачивались» деньги для того, чтобы содержать и строить огромную империю.

Примерно то же происходило и во времена правления Петра I. При нем кабаки процветали, а люди становились полностью зависимыми от «зеленого змия». Такая политика была необходима царю для того, чтобы проводить задуманные реформы, легче управлять народом и осуществлять грандиозные замыслы. При Петре I пьянство на Руси достигло огромных масштабов, причем даже среди женщин.

Продолжателем дела русских царей можно назвать И. Сталина, который также установил водочную монополию, постоянно расширял производство и продажу всех видов алкоголя. Он, как и упомянутые его предшественники, стремился создать великую державу. Однако все трое мало задумывались, какой ценой обойдется народу осуществление такого замысла. За счет ужесточения государственной политики осуществлялось давление на население, которое было вынуждено искать успокоение «на дне бутылки», что стимулировалось увеличением производства и продажи спиртного.

Неверно будет ограничить список причин повального пьянства в России только этими фактами. Многое все-таки зависит и от самого народа, от каждого человека в частности.