В России – водка, в Японии – саке, а в Китае – маотай. Эти напитки похожи друг на друга способом производства и крепостью, но на вкус они отличаются. Так, например, китаец, попробовавший водку, может сказать, что она не произвела на него особого впечатления, а русский и вовсе скривится, выразив отвращение к маотаю. Однако это говорит лишь о привычке пить только один из этих напитков и о необычности каждого из них.

В Китае маотай является одним из наиболее популярных крепких напитков. Его название происходит от места, где производят этот напиток. От Пекина до городка Маотай примерно 3000 с лишним километров. Символом Маотая является огромная красная бутыль – аналог тех сосудов, в которые разливают маотай. Этот монумент высотой с четырехэтажный дом оснащен лифтом и смотровой площадкой для всех желающих ознакомиться с достопримечательностью. Сам городок Маотай расположен высоко в горах. К нему ведет «серпантин» вдоль красивой и чистой реки Чишуйхэ. В городе воздух пропитан винными парами.

Несмотря на то, что маотай – очень крепкий напиток, который вводит человека в состояние сильного опьянения, наутро голова от него, как правило, не болит вообще. Дело в том, что напиток производится по особой технологии, все этапы которой тщательно соблюдаются.

Сусло для маотая изготавливается из равных частей гаоляна – злака, напоминающего просо, – и пшеницы. Полученная смесь сбраживается восемь раз, а затем проходит семикратную дистилляцию. Этот процесс требует много времени. Для него специально выбирают такой период в году, когда стоит жаркая погода. Китайцы называют это время периодом между «двойной пятеркой» и «двойной девяткой» (между пятым днем пятого месяца и девятым днем девятого месяца по лунному календарю). Вода для будущего напитка берется специальная – из чистых местных источников. После сбраживания и дистилляции жидкость закупоривают и через полгода проверяют: если полученный напиток отвечает всем нормам, то его разливают по керамическим сосудам и еще три года хранят для естественного дозревания. Только после этого опытнейшие мастера приступают к процедуре смешивания, после чего получают напиток четырех видов крепости – 33, 38, 43 и 53 градуса.

Маотай продается в красно-белых поллитровых бутылках. Этот напиток предпочитают представители власти Китая. Недаром он считается «госнапитком». В 1915 году маотай был удостоен золотой медали на ярмарке в Панаме и еще десятков призов международного и национального достоинства на ярмарках в других странах.