Традиции бельгийского пивоварения берут начало в средневековых монастырях. Кроме того, Бельгия является родиной легендарного покровителя пивоваров короля Гамбринуса (прототипом которого был реальный герцог Иоганн I Брабантский, или Ян Примус), чтимого по сей день не только в Бельгии, но также в Германии и Чехии, где ему посвящают вкусное и необычное пиво. Невероятное разнообразие традиционных бельгийских элей поражает воображение, хотя в повседневной жизни бельгийцы, как и жители остального мира, потребляют преимущественно лагер типа Pils. Из 140 бельгийских пивоварен наиболее известна Stella Artois из города Лёвен (Louvain), ведущая свою историю с 1366 г.

В средние века в Лёвене было несколько десятков пивоварен, а в наши дни при местном университете имеется Академия пивоварения. Основной объем лагеров производит международная группа компаний Interbrew. Однако среди знатоков бельгийское пивоварение славится прежде всего неповторимыми традиционными сортами верхового пива, многие из которых выпускают в ограниченном количестве и не экспортируют. Ни в одной стране мира не готовят пиво так, как это принято в Бельгии. Например, смешивают красное верховое пиво с пивом, которое 18 месяцев выдерживалось в дубовой бочке. Продолжительность дозревания такого пива – до 4 лет. Бельгийское пшеничное пиво витбир готовят из высококачественной пшеницы с добавлением кориандра. В 1966 г. производство витбира было возобновлено после длительного перерыва на пивоварне De Kluis в городке Огарден. Пиво сорта ламбик (lambic) традиционно готовилось без добавления дрожжей (метод самопроизвольного брожения). Но природные дрожжи «работали» не круглый год, а только зимой, поэтому были выведены особые штаммы дрожжей для ламбиков.

Ламбики уникальны и неповторимы, разные марки обладают кисло-терпким, винным и даже фруктовым вкусом. Обычно ламбики продаются в розлив, бутылочная версия называется «гёзе» (gueuze). Гёзе готовят смешивая зрелый и молодой ламбики, что придает напитку глубину и терпкий винный вкус, а молодой ламбик провоцирует брожение в бутылке. Вообще, многие сорта бельгийского пива дозревают в бутылке, подобно шампанскому, технология приготовления игристого пива так и называется – M?thode champenoise, а бутылки закупориваются такими же пробками, что и шампанское.

Пиво дозревает в погребе от полугода до 2 лет. Гёзе обладает богатым фруктово-ореховым кисловатым и освежающим вкусом с сухим послевкусием. В Бельгии также готовят фруктовые ламбики, подвергаемые длительной выдержке. Малиновое пиво называют по-французски «фрамбуаз» (framboise) или по-фламандски «фрамбозен» (frambozen), а вишневое по-фламандски «крик» (kriek). Крик делают из особого сорта вишни с мелкими плотными ягодами, которые собирают поздно, когда они почти высыхают. Традиционны только малиновое и вишневое пиво, но в последнее время в качестве добавок используют и другие фрукты, а также соки и сиропы. Траппистские эли с середины XV в. делали монахи из ордена траппистов. В наши дни такое пиво называют аббатским элем (Abbaye или Abdij) – если оно сделано не на монастырской, а на светской пивоварне. Другие бельгийские монастыри, кроме траппистских, уже не варят своего пива, но предоставляют свое имя светским пивоварням как бренд. Сегодня пять монастырей траппистов в Бельгии (и один в Нидерландах) производят более 20 различных марок траппистского эля. Аббатство Шимо (Chimay, также известно как Abbaye de Notre-Dame-de-Scourmont) на границе с Францией представлено тремя марками разной крепости, выпускаемых под крышечками разных цветов – красной (6-6,2% об.), белой (7,55% об.) и синей (8,75% об.). Пиво дозревает в укупоренной бутылке. Марка Grand Reserve доходит до полной готовности 5 лет. Монастырь Рошфор (Rochefort, также называется Abbaye Notre Dame de St. Remy) в провинции Намюр выпускает три марки элей крепостью от 6 до 11% об. В монастыре Орвал (Orval, или Villiers-devant-Orval) в провинции Люксембург выпускают только один сухой и крепкий эль, который является хорошим аперитивом; на этикетке изображены рыбки с золотым кольцом во рту. Монастырская пивоварня Сан-Сикстус (St-Sixtus) в монастыре Abbaye de St-Sixte в Вествлетерене (Западная Фландрия), основанная в 1831 г., выпускает в год 3 тыс. гл пива трех марок – Alb, Extra и Special, которые можно попробовать только на месте производства. Коммерческую версию такого пива выпускает пивоварня Brasserie Saint Bernard в Вато под маркой Prior 8°. Пивоварня Вестмале (Westmalle) в монастыре Notre Dame du Sacre-Coeur в провинции Антверп, основанная в 1836 г., выпускает три марки пива – простое, двойное и тройное, причем простое пиво пьют сами монахи, и оно не продается. В настоящее время в Бельгии производится около 1000 марок пива. Некоторые сорта бельгийского пива плохо поддаются классификации, поэтому знакомство с ним – всегда приключение. В пивном ресторане могут предложить редкий эль с обозначением Grand Cru (марочный) в названии, который подадут в запыленной бутылке, обернутой цветной бумагой; вкусом такой эль, по мнению знатоков, не уступает изысканному вину.